ブラジルの野良犬・野良猫から、新型コロナの抗体を発見

ブラジルの野良犬・野良猫から、新型コロナの抗体を発見

  • Forbes JAPAN
  • 更新日:2021/04/09
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伴侶動物、なかでもイヌとネコは、ヒトと同じ環境で密に接触しながら暮らしている。私たちは、家庭や公共の場で飼われている動物と共存することに伴う公衆衛生上のリスクを警戒しているが、もうひとつの側面は見落とされがちだ。それは、私たち自身が、野良猫や野良犬をヒト由来の病原体にさらしているということだ。高い感染力をもつ新型コロナウイルス(SARS-CoV-2)も例外ではない。

ブラジルのオズワルド・クルス研究所に所属するフラビア・バレト・ドスサントス(Flavia Barreto dos Santos)らは、オープンアクセスの学術誌「PLOS One」に2021年3月25日付で掲載された新たな研究論文で、リオデジャネイロに棲む野良猫と野良犬から新型コロナウイルスの抗体を発見したと報告した。これにより、飼い主のいない動物たちが、新型コロナウイルス感染症(COVID-19)のパンデミックに対して無防備である可能性が示された。

ブラジルには、推定7810万頭のイヌとネコがペットとして飼われている。このうち約5%は、正式な飼い主を持たず、NGOなどに保護された状態にある。

ブラジルの症例数と死者数は、ラテンアメリカで最多だ。ブラジル保健省は2020年2月26日、国内初の新型コロナウイルス感染者を確認した。そこから同年10月末までに、約550万人が感染し、15万9000人以上が死亡した。

ブラジル南東部は国内でもっとも人口の多い地域であり、新型コロナウイルス感染症の症例の大多数がこの地域に集中している。もっとも被害が深刻なのはサンパウロとリオデジャネイロだ。ブラジルでは、南米で最多の新型コロナウイルス感染症患者が発生しているものの、伴侶動物の新型コロナウイルスへの曝露については調査が進んでいないと、研究チームは指摘する。

ネコとイヌが新型コロナウイルスに感染する経路は、主に以下の3つだ。

1) 他の感染動物との接触
2) 感染したヒトとの接触
3) ウイルスが存在する環境への曝露

新型コロナウイルスのRNAは、すでにブラジル大都市の公共物の表面や下水から検出されており、こうした環境が感染源になる可能性が指摘されている。

中国の武漢では、2020年1月から3月のあいだに採取されたネコのサンプルにおいて、新型コロナウイルスの高い抗体保有率が確認された。これは、主にこの期間にウイルス感染が高頻度で起こっていたためだ。

ヒトから動物への感染事例は、家畜や伴侶動物だけに限らない。米ニューヨーク州のブロンクス動物園では、複数の大型ネコ科動物が呼吸器疾患を発症し、新型コロナウイルスの陽性反応を示した。この際には、ウイルスを排出していた動物園職員の1人が感染源として特定された。

このような事例はあるものの、ペットからヒトへの逆向きの感染は実証されていない。現時点で、動物からヒトへの直接感染が強く疑われる事例は、オランダで養殖されているミンクのあいだで、呼吸器疾患のアウトブレイクが起こった際の1件のみだ。

今回の研究では、リオデジャネイロ市内で約10万人の新型コロナウイルスへの感染者が確認された2020年6月~8月の期間に、ネコ49頭(ペット40頭、野良猫9頭)、イヌ47頭(ペット42頭、野良犬5頭)の計96頭からサンプルを採取した。ペットのイヌとネコのうち約75%は、新型コロナウイルス感染者のいない家で飼われていた。

RT-PCR検査の結果、個体の肛門と鼻腔から採取されたスワブ検体はすべて、新型コロナウイルスのRNAについて陰性を示した。一方、野良猫と野良犬各1頭の血清サンプルからは、ウイルスに対する中和抗体が検出された。

「野良の動物を検査対象に含めることは、都市部における新型コロナウイルスサーベイランスの重要な一面であり、環境汚染の指標として検討に値する」と、論文著者らは述べている。

「このような理由から、ワンヘルス・アプローチ(ヒトと動物と環境の相互作用を重視し、包括的に公衆衛生上の問題に取り組む考え方)に基づく、動物集団を対象とした新型コロナウイルスの研究は必須であり、奨励されるべきだ。とくに重要な点として、今回のデータを見るかぎり、新型コロナウイルス感染症患者の社会的隔離は、予防的措置として維持する必要があり、ネコやイヌなどのペットもこの措置に含めるべきであろう」と、著者らは結論づけた。

なお、この研究の短所として、市内の限られた地域でしかサンプリングが行われていないことや、新型コロナウイルス以外のコロナウイルスの抗体が検査されていないことがあげられる。

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